区块链金融:若隐若现的新金融蓝图

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知识来源:聚财盆发布时间:2016-04-27 01:07:10

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近年来,我国互联网经济飞速发展,孕育了阿里巴巴、百度、京东等世界级电子商务和互联网服务商,也催生出第三方支付、P2P 网贷、直销银行、网络基金、众筹等新兴金融业态和一大批富有活力的互联网金融创新企业。正当世界互联网经济飞速发展之际,互联网与金融货币结合的一崭新事物“比特币”2009 年诞生了,随后取得了惊人的发展,同时也饱受争议。一方面,比特币作为一种网络虚拟货币,被越来越多的人所接受,逐渐用于支付、购物,有些人也把它作为投资品进行投资。另一方面,由于一系列负面因素影响,比特币价格出现大幅波动,使投资者面临巨大风险;一些比特币交易平台因频遭黑客攻击而被迫关闭,比特币交易的安全性受到质疑;有关比特币是不是一种货币的争论至今尚未停息,政府对于如何界定比特币等虚拟货币、如何加强虚拟货币监管,也态度不一。虽然围绕比特币的讨论很多、分歧也很大,但有一点不可否认,比特币是一种没有任何央行或权威机构发行,没有任何资产担保,在某些人看来也没有什么“内在价值”的纯粹数字创造物,却得到很多人的信任和接受,并具备了真实的价值和一定的货币职能。


赋予比特币“神奇魔力”的背后,是其核心技术——区块链(blockchain)。区块链是比特币最主要的技术创新,其具大的发展潜能和应用前景,已经引起风险投资、金融高科技公司以及国际金融界的广泛关注。被区块链认为有可能构建一种全新的互联网金融基础设施,彻底改变和颠覆现有金融生态系统,带来一场深刻的互联网经济革命。正如英国《经济学人》在一篇有关比特币和区块链技术的封面文章“信任机器”(The trust machine)中所说“真正的创新不是数字货币本身,而是铸造出这些数字货币背后的信任机器(机制)——它比数字货币带来多得多的远景承诺。”


区块链是一种全新的金融基础设施

区块链是一种分布式数据库,它建立在P2P 对等网络基础之上,每个网络节点(参与者)都有数据库的一个副本,所有副本保持同步更新。区块链记录的基本数据单元是交易,每一交易用来完成一次价值转移(如比特币支付),即将比特币或资产所有权从A 转移到B。交易在双方当事人之间直接进行,通过公钥密码体系确保价值所有者A 能够将自己拥有的价值所有权转移到另一方B。与传统交易记录方式不同,这一交易并不是通过中间权威机构(如银行)确认生效并记录进入银行专有的数据库,而是要向网络中其他节点广播,获得其他参与者的验证确认,才能最终生效,并由专门的节点(比特币系统中称为“矿工”)将已经通过验证的若干交易打包装进叫做“区块”(block)的数据块,最后将该数据块加密封装链接到前一区块。这样从第一个区块、即创始区块开始,直到当前区块,形成了一个完整的“区块链”,从而将交易纳入到整个区块链,作为不得更改的永久记录。


在物理世界,时至今日除了面对面的易货贸易或钱货两清交易外,人类所有其他交易方式几乎都要借助于交易双方都信任的银行、交易所等中间机构,由这些中间机构进行交易确认和记录。即使是目前的第三方支付、P2P 网贷、众筹等服务,也都是建立在中间机构(银行体系、第三方支付公司、P2P 网贷公司、众筹平台)之上。这种传统的通过层层中介进行交易的方式往往存在信息不对称、交易过程复杂不透明、交易时间长、交易成本过高、风险过于集中等问题。以支付为例,目前所有汇款、信用卡或贷记卡支付、在线支付等转账支付都需要通过银行、清算中心等中间机构,如果是国际支付,要经过的汇路更加复杂:首先要通过自己的开户行,如果跨行支付需要通过中央银行,跨境支付还需要通过境外银行(代理行或本行境外分支机构)。所有这些中间机构组成了一个复杂的层级化体系。每一机构都有自己的账务系统,彼此之间需要建立代理关系,需要有授信额度;每笔交易需要在本银行记录,还要与交易对手进行清算和对账等。由于汇路长,经过的机构多,导致速度慢,成本高,在国际支付体系中沉淀了大量资金,而且整个支付体系面临着一定的风险。包括信用风险(对手银行无偿付能力)、流动性风险(有偿付能力但在某一时点流动性不足无法满足支付需要)和操作风险(如某银行出现操作失误或资通瘫痪导致支付失败),此外,还存在信用卡欺诈等非系统性风险。

在网络空间,如果不借助于中间权威机构,交易双方很难建立信任关系,更难达成交易。然而区块链的新颖之处就在于,使素未谋面的人们可以在不借助第三方权威机构的情况下建立信任关系并进行直接价值交换。区块链本质上是一个公开的簿记系统或公共账本,但它是一种完全不同于传统、更加适合于互联网的簿记系统,不需要借助任何中间权威机构就可以用来为网络中的用户创建、维护、跟踪和永久保存全部交易记录。


如果参与各方无需借助各类中间机构就能与交易对手建立信任关系并开展直接交易,就可以降低信用、流动性等金融交易风险;如果我知道每个人“看到”相同的事物,那么我就不再花费巨大的成本建立自己的账本,不再需要进行对账、调账,账本自身就可以做这些事情。根据2015 年6 月来自Santander InnoVentures(一家由西班牙金融机构和其他机构联合成立的金融高科技初创公司)等机构的一份报告估计,到2022 年区块链技术应用可以为金融企业在跨境支付、证券交易和合规监管等基础设施支出方面节约150 亿~200亿美元的成本。可见,区块链作为记录交易的总账本,与传统基于层级化金融体系的交易处理和记账方式截然不同。区块链使点对点交易成为可能,并且具有降低风险、提高效率、减少成本的优势,建立在区块链基础之上的金融服务和商业模式,也必将发生巨大变化。


区块链逐渐引起金融界广泛关注

比特币等虚拟货币最初并未引起金融界的关注,围绕比特币的争议更使金融界对比特币一度充满疑虑。2015 年以来,区块链引起越来越多的关注,特别是得到金融界的认可和重视。根据美国第一资本金融公司(Capital One)在拉斯维加斯举办的支付与金融业创新“2015 年Money20/20 大会”上的一份调查,将近20% 的参加者认为,区块链技术将在未来3 ~ 5 年内对金融业产生巨大影响,超过了物联网(17%)和人工智能(9%)。


从监管层面看,英国中央银行——英格兰银行分别于2014 年9 月和2015 年2 月发布研究报告,对比特币及其相关技术持积极肯定的态度,认为数字货币(如比特币)的出现已经表现出在没有可信任的第三方情况下安全转移价值的可能,其背后的区块链技术创建了一个如何在互联网上转移价值的协议,属于“重大创新,意义深远”。其重要性不亚于1989 年伯纳斯·李发明万维网。美联储尚未发表官方观点,其前主席伯南克曾致函参议院称,比特币及其他虚拟货币“可能拥有长远的未来”,有朝一日或许能“促进一个更快、更安全、更有效的支付系统形成”;圣·路易斯联邦储备银行副主席兼研究主任David Andolfatto 也认为,比特币或类似区块链的系统能够给中心化的金融机构如美联储带来实质性好处。从金融企业看,银行及证券交易等机构纷纷看好区块链技术。2015 年3 月高盛发布一份题为《金融业未来:重新定义后几十年的支付方式》的报告认为比特币或数字货币不需要中央清算机构也能进行资产转移,将使企业和个人节省大量转账支付费用,也可能使传统的西联等汇款公司消失。欧洲银行业协会在2015 年5 月的一份报告中把加密货币及相关技术划分成四个相关应用领域:各种加密货币及其转账机制;将区块链用作登记各类资产;以区块链为基础的各种应用平台;以及最令人感兴趣的金融交易类应用。其“第一波创新将集中于现有过程的自动化,第二波将来自于基于独特加密技术的创新”。西班牙BBVA 银行在其2015 年7 月的一份研究报告中称,比特币带来很多争议,但区块链技术却迅速得到政府、商业人士和风险投资的一致青睐,因为它有望应用于广泛领域并提供更安全、高效、可靠、低成本的服务。瑞银集团(UBS)首席信息官Oliver Bussmann 认为“区块链技术将不仅改变我们的支付方式,还将改变整个交易和结算模式”。纳斯达克首席执行官Bob Greifeld 则坚信“区块链技术将不断重新定义证券交易行业,也将整体改变全球金融经济格局。”


推动区块链技术在金融领域应用的另一股力量来自于金融高科技初创公司(Fintechs)和技术公司(Techos),如Ripple,Chain 等。有研究表明,全球投资于金融高科技初创公司的资金已经从2014 年的100 亿美元翻倍到2015 年的197 亿美元,到2020 年,总投资预计将达461 亿美元。与银行相比,这些公司体量小适合创新,没有维护复杂而成本高昂的遗留系统,较少有监管合规方面的负担,往往专注于单一目的解决方案,能够比银行更快地利用数字技术的优势,开发更加友好的用户界面、交付成本更低、更适合数字渠道的银行产品。这些公司试图通过区块链技术推动金融创新,其努力和成果逐渐取得成效并得到金融界的认可。


目前来看,一些金融企业已经开始介入区块链技术,概括起来大体上有三种策略:一是开发自己的应用或平台。据报道,花旗集团开发了自己的数字货币“Citicoin”,目前正在测试之中;2015 年5 月,纳斯达克宣布采用区块链技术来提高其私有股权市场的管理能力,一个月后宣布与区块链技术基础设施提供商Chain 结成合作伙伴,优化其股票交易过程。二是直接投资区块链公司。如纽约证券交易所宣布投资比特币交易平台Coinbase ;高盛则投资比特币消费者服务公司Circle。三是成为现有比特币公司的合作伙伴。如高盛、JP 摩根、瑞士信贷、巴克莱、UBS、花旗等42 家世界著名大银行宣布与纽约一家区块链技术初创公司R3CEV 合作,共同投资开发企业级区块链技术标准,以便使这一技术能够为金融业提供区块链解决方案;西联汇款也与区块链技术平台公司Ripple 声明双方合作实现区块链汇款系统。四是通过孵化基地研究区块链的可能应用。如UBS 在伦敦金融高科技孵化基地Level 开设了办公室,专门研究创新的E- 区块链(Eblockchain)应用。


区块链金融的未来蓝图畅想

区块链是支持比特币的核心技术。如果把区块链作为独立的技术,其第一个成功应用可以说就是创建了比特币,并可用来记录所有比特币的交易。从更一般的意义上看,比特币不是普通的数字串,而是有价值的资产,它可以在区块链中加以登记,可以被转移和交易。也就是说,区块链可以理解成建立在互联网基础之上用于价值储存和转移的一种协议。数字产品如电影、歌曲、电子书、软件等,可以很方便地在区块链中加以储存、转移和交易。更进一步,金融产品如股票、债券、外汇、衍生品等,是有价值的资产,如果把比特币换成这些金融资产,或者用某种特定的比特币表示某一金融资产,那么股票、债券、外汇等金融产品也能在区块链中进行发行、储存、转移和交易。再进一步,有形的资产如汽车、房屋等,其产权也能在区块链中进行登记、转移和交易,这就引出了区块链技术中的另一个重要概念——智能财产。智能财产是指可以通过区块链进行控制的产权。一项资产要转变为智能财产或产权,必须在区块链中有唯一能够代表其所有权的身份标识,能够对该所有权进行跟踪、控制和交换(买卖)。比特币毫无疑问是一种智能财产,它可以被识别,也可以进行买卖交易。数字产品或金融产品也可以转变为一种智能财产。手机、汽车、房屋等有形资产,进行适当数字化和智能化,就可以转变为智能财产。如汽车,在出厂时可以创建一个所有权密钥,只有拥有此密钥的人才能启动和使用汽车;厂家还将发出一张公开的数字证书,用以标识该车的身份。把汽车所有权密钥和身份标识联系在一起并登记进入区块链,这辆汽车就成了一种智能财产。未来,通过物联网技术,几乎任何物件都可以通过互联网加以识别和控制,进而通过区块链转变为智能财产。


与区块链相关的另一个重要概念是智能合同。智能合同是指参与各方无需引入第三方而能够被自动执行的合同。自动售货机可以看成是消费者和商家之间建立的一个简单智能合同:投入钱币,吐出商品。传统合同是写在纸上、表明各方权利义务的法律条款,而智能合同本质上就是一个写入区块链中的计算机程序,把相关权利和义务用程序写成严格的规则。与传统合同不同的是,智能合同可以有输入信息,并根据合同规则对输入信息进行处理,产生相应的动作作为合同执行的结果。任何数据驱动的商业逻辑都可以用程序写成智能合同,从债券还本付息到复杂一点的贷款抵押和期货合约执行等。使用智能合同而非传统合同的好处在于增加了速度、效率和信任,即合同会被准确地被按照之前约定的规则执行。


可以想见,有了区块链、智能财产、智能合同这些全新的互联网金融基础设施,未来的金融业态可能呈现出完全不一样的图景。当然,区块链技术目前仍然处于起步和探索阶段,尚未完全统一和标准化,还没有推出杀手级应用。有关区块链技术未来发展以及将会对人类社会产生怎样的影响目前也难以预料。总之,区块链金融未来的路还很长,技术上需要进一步证明其安全、可靠、可以大规模应用;需要解决与法律和监管、国家安全等方面的问题,如洗钱、欺诈、逃税和恐怖主义,并能赢得监管当局的支持;应用领域和商业模式需要不断创新,让更多用户接受等。相信这些问题都可以随着技术发展和模式创新而逐步得到解决并被广泛接受。

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